La Nasa muestra la explosión de un cometa mientras se acercaba a la Tierra

Astrónomos de la Universidad de Maryland (EE UU) han conseguido captar por primera vez imágenes de todas las fases del estallido natural de un cometa mientras se acercaba a la Tierra. Lo han logrado gracias a los datos del satélite TESS de la Nasa, empleado para ver planetas extrasolares, que han capturado la emisión explosiva de polvo, hielo y gases del cometa 46P/Wirtanen.El estallido del Wirtanen comenzó el pasado 26 de septiembre, aunque su posición más cercana a la Tierra se produjo el 16 de diciembre. El brillo inicial del estallido se produjo en dos fases distintas, con un destello de una hora seguido de uno en la gradual segunda etapa que continuó creciendo más brillante durante otras 8 horas. Esta segunda etapa probablemente fue causada por la propagación gradual del polvo del cometa del estallido, lo que hace que la nube de polvo refleje más luz solar en general. Después de alcanzar el brillo máximo, el cometa se desvaneció gradualmente durante un período de más de dos semanas. Debido a que TESS toma imágenes detalladas y compuestas cada 30 minutos, el equipo pudo ver cada fase con exquisito detalle.»Con 20 días de imágenes muy frecuentes, pudimos evaluar los cambios en el brillo muy fácilmente. Para eso fue diseñado TESS, para realizar su trabajo principal como topógrafo de exoplanetas», dijo Farnham. «No podemos predecir cuándo ocurrirán los estallidos de cometas. Pero incluso si de alguna manera tuviéramos la oportunidad de programar estas observaciones, no podríamos haberlo hecho mejor en términos de tiempo. El estallido ocurrió pocos días después de que comenzaron las observaciones».Tony Farnham, autor principal del estudio publicado en la revista The Astrophysical Journal Letters, ha explicado que utilizaron a TESS porque «pasa casi un mes capturando imágenes de una porción del cielo. Sin descansos diurnos o nocturnos y sin interferencia atmosférica, tenemos un conjunto de observaciones muy uniforme y de larga duración«.»A medida que los cometas orbitan alrededor del Sol, pueden pasar a través del campo de visión de TESS. Wirtanen fue una alta prioridad para nosotros debido a su enfoque cercano a fines de 2018, por lo que decidimos usar su apariencia en las imágenes de TESS como un caso de prueba para ver lo que pudimos sacar de eso. ¡Lo hicimos y nos sorprendió mucho!».El equipo ha generado una estimación aproximada de cuánto material puede haber sido expulsado en el estallido, alrededor de un millón de kilogramos, lo que podría haber dejado un cráter en el cometa de unos 20 metros de ancho. Un análisis adicional de los tamaños de partículas estimados en la cola de polvo puede ayudar a mejorar esta estimación. Observar más cometas también ayudará a determinar si el brillo de múltiples etapas es raro o común en estos arrebatos en los cometas.Las imágenes de TESS del cometa Wirtanen son las primeras que capturan todas las fases del estallido natural de un cometa aunque hasta en tres ocasiones anteriores estuvieron a punto de conseguirlo: las del cometa 17P/Holmes en 2017 comenzaron tarde. Durante el mismo año, las observaciones del cometa 29P/Schwassmann-Wachmann 1 (SW1) finalizaron temprano. Y por último, aunque se capturó el estallido del Tempel 1 con máximo detalle, este no se produjo de forma natural, sino que fue provocado por el módulo impactador de la misión Deep Impact.La actividad normal del cometa es impulsada por la luz solar que vaporiza los hielos cerca de la superficie del núcleo, y los gases de salida arrastran el polvo del núcleo para formar el coma. Sin embargo, se sabe que muchos cometas experimentan explosiones espontáneas ocasionales que pueden aumentar significativamente, pero temporalmente, la actividad del cometa.Actualmente no se sabe qué causa los estallidos, pero están relacionados con las condiciones en la superficie del cometa. Se han propuesto una serie de posibles mecanismos de activación, incluido un evento térmico, en el que una ola de calor penetra en una bolsa de helados altamente volátiles, lo que hace que el hielo se vaporice rápidamente y produzca una explosión de actividad, y un evento mecánico, donde un acantilado se derrumba, exponiendo hielo fresco a la luz solar directa. Por lo tanto, los estudios del comportamiento de estallido, especialmente en las primeras etapas de brillo que son difíciles de capturar, pueden ayudarnos a comprender las propiedades físicas y térmicas del cometa.

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